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parte deles se baseado em experiências próprias, seja através da realização de



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parte deles se baseado em experiências próprias, seja através da realização de 
viagens, como Humboldt, seja através da longa estadia em solo americano, no 
caso dos padres jesuítas e dos crioulos. A oposição filosófica entre natureza  e 
cultura e a comparação entre o homem natural e o civilizado também ocuparam 
a  mente  desses  intelectuais  que,  no  entanto,  procuraram  conhecer  a  outra 
versão da história. 
 
Desde o século  XVI há relatos  em que assomam  as qualidades  idílicas 
reputadas  aos  po
vos  nativos  das  Américas.  A  ideia  do  “bom  selvagem”  é 
corporificada  em  relatos  que  descrevem  as  comunidades  indígenas  como  o 
paraíso  na  Terra.  Por  outro  lado,  existiram  também  relatos  mais  ponderados 
que  tentaram  descrever  imparcialmente  o  visto  por  viajantes.  Em  Viagem  à 
terra  do  Brasil,  do  francês  Jean  de  Léry,  apresenta-se  uma  descrição  menos 
utópica  (se  comparada,  por  exemplo,  às  de  Colombo  ou  Las  Casas)  dos 
tupinambás, sobretudo se formos coniventes com seu furor religioso. A obra de 
André  Thevet,  Singularidades  da  França  Antártica,  do  mesmo  século  e  tendo 
como  base  principal  de  estudo  a  mesma  comunidade  comentada  por  Léry, 


72 
 
pondera  os  mitos  criados  em  torno  dos  povos  americanos  e  refuta,  por 
exemplo, a deformidade física imposta a estes. 
Montaigne,  leitor  de  Thévet  e  de  Léry,  em  dois  ensaios  famosos 
– um, 
inclusive, sobre os canibais 
– levou à crítica europeia ideias diferentes das que 
esta estava habituada a  ler. Leitor de crônicas de viagens e conquistas, havia 
mantido  contato  com  viajantes,  marinheiros,  comerciantes  e  ainda  com  uns 
“selvagens”  brasileiros  levados  a  Rouen  durante  o  reinado  de  Carlos  IX.  No 
ensaio Sobre los caníbales, diz:  
 
Creo que nada hay en esa nación que sea bárbaro o salvaje, sino que 
cada cual suele llamar barbarie a aquello que 
no le es común… Son 
salvajes  así  como  llamamos  salvajes  a  aquellos  frutos  que  la 
naturaleza  por  sí  misma  y  por  su  natural  progreso  ha  producido, 
cuando en verdad es a aquellos que nosotros mismos hemos alterado 
con nuestras artes y mudado de su orden común a los que con más 
propiedad debíamos designar salvajes. En aquellos se hallan vivas y 
vigorosas  las  verdaderas  y  más  provechosas  virtudes  y  piedades 
naturales,  que  en  éstos hemos  bastardeado,  aplicándolas  solamente 
al placer de nuestro gusto corrompido. (...) Las palabras mismas que 
significan  mentira,  falsía,  traición,  disimulo,  codicia,  envidia, 
maledicencia  y  perdón,  jamás  se  oyeron  entre  ellos.  (MONTAIGNE 
apud HENRRÍQUEZ UREÑA, 1954, p. 28-29). 
 
 
A defesa de Montaigne beneficia não só as tribos pacíficas, mas também 
as  canibais,  tentando  inclusive  justificar  atos  de  violência  que  pudessem  ser 
cometidos pelos nativos. Em seu ensaio, comenta que quando conversou com 
os  “selvagens”  brasileiros  em  Rouen,  entendeu,  em  parte,  a  legitimidade  dos 
rituais. Diz Montaigne relatando o que os nativos haviam declarado: 
 
que habían visto que había hombres entre nosotros colmados de toda 
clase  de  comodidades,  mientras  otros,  desfallecidos  de  hambre  y 
desnudos con pobreza y necesidad, pedían limosna a sus puertas: y 
encontraban extraño que esos otros hombres no cogieran a los otros 
por  la  garganta,  o  pusieran  fuego  a  sus  casas.  (MONTAIGNE  apud 
HENRRÍQUEZ UREÑA, 1954, p. 29-30). 
 


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De  acordo  com  Frank  Lestringant  (2006),  os  ensaios  de  Montaigne 
revelam,  além  de  uma  versão  utópica  e  ficcionalizada  dos  selvagens 
americanos, uma necessidade de usar aquilo que ouvira sobre, por exemplo, a 
tribo brasileira para repensar e questionar várias práticas convencionadas entre 
os europeus, sobretudo políticas. 
 
Nem  todos  aqueles  que  se  propuseram  a  defender  as  Américas  e  os 
americanos,  porém,  usaram  argumentos  opostos  aos  dos  seus  detratores. 
Alguns daqueles que tentaram realizar algum tipo de protecionismo chamavam 
a atenção para a debilidade física e a fraqueza espiritual dos povos nativos, o 
que  justificaria  a  necessidade  de  apoiá-los  e  protegê-los  a  fim  de  salvá-los. 
Bartolomé  de  las  Casas,  por  exemplo,  é  considerado  por  muitos  um  dos 
responsáveis  por  “medidas  tutelares  humilhantes  impostas  aos  nativos  por 


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